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El creciente peligro del cáncer de páncreas

Los índices de cáncer de páncreas están en aumento.

Cuando las personas enumeran sus temores específicos al cáncer, la mayoría piensa en el cáncer de pulmón, de piel y de mama.

Según la Sociedad Americana contra el Cáncer (American Cancer Society, ACS), el cáncer de páncreas representa aproximadamente el 3 % de todos los casos de cáncer en los Estados Unidos o alrededor de 57,000 casos nuevos en 2020, pero aproximadamente el 7 % de las muertes por cáncer.

“Las muertes debido a distintos tipos de cáncer, como el cáncer de pulmón y el cáncer de mama, han disminuido en muchos países occidentales”, afirma Peter Joel Hosein, M.D., especialista en cáncer gastrointestinal en Sylvester Comprehensive Cancer Center.  “Pero el cáncer de páncreas es la tercera causa principal de muerte por cáncer y su incidencia está en aumento”.

¿Qué es el cáncer de páncreas?

Cuando una persona tiene células irregulares en el páncreas que se multiplican y se dividen sin control, se puede desarrollar un tumor, que puede ser benigno o maligno.

El páncreas es una glándula que produce hormonas para controlar los niveles de azúcar en sangre y enzimas para ayudar con la digestión.

La forma más común de tumor maligno se llama adenocarcinoma pancreático ductal. Se origina en las células que producen los jugos digestivos, llamadas células exocrinas.

La ACS estima que la tasa de supervivencia a cinco años para todas las etapas del cáncer de páncreas es del 9 %. En los casos de cáncer localizado, la tasa es del 37 %. Cuando se ha extendido a otras partes del cuerpo, la tasa es de aproximadamente el 3 %.

Manténgase al tanto de los riesgos

Un aspecto que hace que el cáncer de páncreas sea tan problemático, según el Dr. Hosein, es que no existen herramientas de detección fiables. “Si una persona tiene un alto riesgo de padecer cáncer de páncreas debido a importantes antecedentes médicos familiares de la enfermedad o a factores de riesgo genéticos, recomendaremos resonancias magnéticas o ecografías endoscópicas anuales para detectar indicios de cáncer”, explica el Dr. Hosein. “Pero no hay muchas herramientas de detección más allá de esas para una persona de riesgo promedio.

Algunos análisis de sangre han demostrado ser prometedores, pero actualmente siguen estudiándose”.

Teniendo en cuenta eso, el Dr. Hosein dice que la mejor manera de mantener a raya los riesgos es controlar los factores que uno puede. “Las crecientes tasas de cáncer pueden estar relacionadas con un estilo de vida sedentario, el aumento de las tasas de obesidad y el tabaquismo”, manifiesta. “Por lo tanto, puede protegerse si mantiene un peso saludable, deja de fumar y adopta otros hábitos saludables en su vida”.

En la reunión virtual de Gastroenterología de la Unión Europea que se llevó a cabo en octubre de 2020, los investigadores presentaron un estudio que analizó 20 años de datos de 1,4 millones de personas.  Observaron una disminución significativa en el riesgo de padecer cáncer de páncreas entre las más de 10,000 personas del estudio que se sometieron a una cirugía para bajar de peso.

¿Cómo puedo saber si tengo cáncer de páncreas?

La mayoría de las personas con cáncer de páncreas rara vez presentan síntomas en las etapas iniciales de la enfermedad.

Si efectivamente nota estos síntomas, vale la pena realizar una visita al consultorio del médico.

  • Pérdida de peso sin causa aparente.
  • Dolor abdominal.
  • Náuseas, ictericia.
  • Pérdida del apetito.
  • Cambios en las heces.

El obstáculo es que muchos médicos tienden a identificar estas señales de advertencia como parte de una afección diferente al cáncer de páncreas, afirma el Dr. Hosein. “La Red de Acción contra el Cáncer de Páncreas (Pancreatic Cancer Action Network) ha recomendado a los pacientes estar atentos a su salud como resultado de esto. Es importante que los pacientes no dejen esto de lado, obtengan una segunda opinión si es necesario y lleguen al fondo de sus problemas si continúan presentando estos síntomas sin alivio”.

¿Se puede tratar el cáncer de páncreas?

Como ocurre con la mayoría de los tipos de cáncer, los resultados son mejores cuando la enfermedad se detecta y se trata a tiempo.

La quimioterapia sigue siendo el método de tratamiento principal para el cáncer de páncreas, pero la inmunoterapia parece beneficiar a algunos subgrupos, según cuenta el Dr. Hosein. La investigación continúa en esta área potencialmente prometedora del tratamiento del cáncer de páncreas.

Los pacientes que reciben tratamiento en centros especializados en cáncer, como Sylvester, tienden a tener mejores resultados que los que reciben tratamiento en otras instalaciones médicas. Estos pacientes tienen acceso a ensayos clínicos de vanguardia que pueden marcar una gran diferencia para algunos pacientes. “Para las primeras etapas de la enfermedad, es fundamental que los pacientes cuenten con un buen equipo multidisciplinario integrado por cirujanos especializados en páncreas, oncólogos, radiooncólogos, dietistas, psicólogos, gastroenterólogos, radiólogos intervencionistas y más”, explica el Dr. Hosein.

“Lo más probable es que reciba este nivel de atención en un centro especializado en cáncer, además de recibir las opciones de tratamiento más avanzadas”.


Wyatt Myers es escritor colaborador de UMiami Health News.


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